Chicago

Située sur les rives du lac Michigan, dans l’État de l’Illinois, la ville de Chicago est la troisième plus grande ville des États-Unis. Elle est le chef-lieu du comté de Cook.

En fait, cette localité regroupe une population de près de 3 millions de personnes qui résident sur le territoire de la ville, mais la grande agglomération urbaine de Chicago regroupe environ 9 millions de résidents. D’ailleurs, si on compte le vaste secteur urbanisé de Chicago-Naperville-Joliet connu comme Chicagoland, la population totale atteindra 10 millions de résidents.

Chicago est la plus grande ville du Middle West américain. Deux rivières traversent le territoire de Chicago, soit la Chicago et la Calumet. La ville constitue un centre de communication majeur de voies terrestres mais aussi par l’aéroport international O'Hare.

L’agglomération de Chicago est l’un des centres industriels les plus importants des États-Unis, ainsi que l’une des plus importantes places financières au monde. C’est ici, par exemple, qu’on fixe  les prix du blé et du soja aux États-Unis.

Le nom de la ville proviendrait du mot des Amérindiens sikaakwa qui signifie marécage.Avant l’arrivée des Européens, toute cette région était peuplée par les Amérindiens Potawatomis qui déplacèrent vers le sud les Miamis vers le milieu du XVIIIe siècle.

Ce sont les explorateurs français Louis Jolliet, un coureur de bois, Jacques Marquette, un père jésuite qui explorent la zone pour la première fois en 1673. Ensuite, cette région devient partie de la Louisiane française. Au terme de la guerre de Sept Ans, pourtant, les Britanniques s’en emparent en 1763. Ils y érigent le Fort de Chicago vers 1770.

Constituée en municipalité en 1833, c’est en 1837 que l’ancien village est incorporé en ville. Au milieu du XIXe siècle, la ville se développe de manière spectaculaire. Par exemple, de 1870 à 1900, sa population passe de 300 000 habitants à 1,7 million et ce phénomène témoigne de la croissance démographique la plus rapide aux États-Unis à l’époque. L’économie locale amène alors de nouveaux résidents des communautés et des immigrés venus d’Europe au grand nombre.

Longtemps terre d’immigration, la ville compte de nombreuses communautés d’origine étrangère, irlandaise, italienne, juive, roumaine, allemande, espagnole, chinoise, polonaise (Chicago abrite la plus vaste communauté polonaise en dehors de la Pologne).

Chicago se distingue par ses gratte-ciel: deuxième centre d'affaires derrière celui de Manhattan, le Central business district possède le plus haut immeuble du continent américain. La Willis Tower comprenant 108 étages fut le plus haut gratte-ciel du monde de 1974 à 1998. Celle-ci est dépassée par la Chicago Spire, qui  mesure 610 mètres de hauteur.

Les hivers dans la région sont froids. En fait, le gel persiste longtemps, généralement de novembre à mars. Il est engendré par les descentes d’air froid depuis le Canada qui ne trouvent aucun obstacle montagneux. Le lac Michigan gèle partiellement, mais les étés sont par contre humides et chauds à cause des vagues de chaleur qui remontent du golfe du Mexique et qui provoquent des canicules puis les fameux étés indiens au début de l’automne.

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