Photos d’autres planètes

Ce sont trois astrophysiciens québécois, diplômés de l’Université de Montréal qui ont réalisé la toute première photographie d'un système solaire multiple autre que le système solaire. Ce trio comprend deux anciens étudiants et un professeur formés à l'Université de Montréal.

Ces astrophysiciens sont Christian Marois (Institut Herzberg d'astrophysique du Conseil national de recherches Canada), David Lafrenière (l'Université de Toronto) et le professeur René Doyon (Université de Montréal, membre du Centre de recherche en astrophysique du Québec, directeur de l'Observatoire du mont Mégantic).

Grâce à la technique de l'imagerie angulaire différentielle qu'ils ont eux-mêmes créée, ainsi que grâce aux télescopes Keck et Gemini nord, les trois scientifiques canadiens ont capté l'image directe de trois planètes qui gravitent autour de l'étoile HR 8799, située à 130 années-lumière de la Terre. Cette étoile est visible à l'oeil nu depuis la Terre.

La nature des clichés infrarouges obtenus à l'aide de la technique de l'imagerie angulaire différentielle développée par l'équipe a été confirmée grâce à des appareils et à des technologies de traitement de l'image évolués.

Les trois planètes croquées par les astronomes seraient trop chaudes pour abriter de la vie semblable à la vie en Terre, d’ailleurs ce sont des sphères énormes de 7 à 10 fois plus grandes que Jupiter, elle-même onze fois plus grosse que la Terre.

Pour cette découverte, Christian Marois, David Lafrenière et René Doyon ont reçu le prix Scientifique de l'année 2008 remis par la Société Radio-Canada, le prix John-C.- Polanyi du CRSNG, créé en 2006 pour rendre hommage à un chercheur ou à une équipe de chercheurs dont les travaux menés au Canada sont à l’origine d’une percée remarquable réalisée récemment dans un des domaines des sciences naturelles ou du génie.

Aujourd’hui, on connait déjà environ 500 exoplanètes hors du système solaire depuis la découverte de l’étoile 51 Pegasi en 1995, mais les images obtenues par les trois astrophysiciens canadiens sont les plus nettes.

Cette découverte marque le début d’une ère nouvelle dans l’imagerie des exoplanètes et représente un pas important vers la caractérisation de la diversité des propriétés physiques des systèmes planétaires de l’univers. Bref, c'est une découverte majeure qui va débloquer la course aux systèmes extrasolaires.

exoplanete

Il est maintenant possible de voir l’univers à des distances jamais atteintes grâce à une percée réalisée par ces trois astronomes canadiens, originaires du Québec. Image : Univers.GrandQuebec.com

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