Année-lumière

Les astronomes sont habitués sont habitués à de grandes distances et à des périodes de temps immenses. De tous les astres, la Lune, à une distance moyenne d’un peu plus de 380 mille kilomètres de la Terre, est sa voisine la plus proche. Même le Soleil, situé à 150 millions de kilomètres de la Terre, est très proche de cette planète.

La distance moyenne entre le Soleil et la Terre s’appelle une unité astronomique (u.a.). On utilise cette unité de mesure pour décrire les distances à l’échelle du système solaire. Toutefois, l’u.a. devient inadéquate pour les distances interstellaires.

Alors, les terriens utilisent plutôt l’année-lumière (a.l.), la distance que la lumière parcourt durant un an dans les conditions « standard », c’est-à-dire, à la e près de 300 mille kilomètres/sec. L’année-lumière représente donc 9,46 milliards de kilomètres.

Une autre unité de mesure utilisée par les astronomes est le parsec qui équivaut à 3,26 années-lumière. En fait, un parsec est la distance d’une étoile qui semble se déplacer d’un arc-seconde au cours d’une année par suite du déplacement de la Terre autour du Soleil.

Pour vous imaginer les distances cosmiques, pensez que le diamètre de la Voie Lactée, notre galaxie, est probablement de 100 000 années-lumière (plusieurs astronomes croient pourtant que ce chiffre est surestimé). Le « bulbe » central de notre galaxie a une épaisseur de près de 20 000 années-lumière. Le Soleil, à une distance de près de 32 000 années-lumière du centre galactique, prend 225 millions d’années pour compléter une révolution complète (cette période est parfois nommée « l’année cosmique »).

Les autres galaxies sont situées encore plus loin… L’amas de la Vierge, par exemple, se trouve à près de 65 millions d’années-lumière de la Voie Lactée (sans mentionner que toutes les galaxies s’éloignent de la Terre).

convergence année lumière

« Les champs d'étoiles se déplacent lentement contre le noir du cosmos, et la lumière stellaire jette des éclats froids sur un spectacle de ruine et de désolation. » (La Chute d'Hypérion,  Dan Simmons). Source de la photographie : wallcoo.com

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