Des legs du monde antique

Les connaissances acquises par les Grecs de l’Antiquité constituaient la seule source d’informations dont disposaient les explorateurs. Les astronomes et les marins de la Méditerranée avaient pris soin de dresser des cartes de leurs univers et de leurs cieux. Les fameux travaux du géographe Claude Ptolémée (IIe siècle de notre ère) servaient encore de modèle aux cartographes treize siècles plus tard. Quoique sous-estimant largement le périmètre de la circonférence terrestre, Ptolémée mit au point et rendit populaire un système de coordonnées par latitudes et longitudes ; il représenta la terre comme une sphère, conception dont les observations des navigateurs du XVe siècle ne tardèrent pas à confirmer la justesse.

carte de Ptolémée

Monde de Ptolémée. Cette carte, imprimée en 1482 en Allemagne représente le monde tel que le concevait Ptolémée. Semée d’île et de montagnes mythiques, elle permet de voir quelles étaient les connaissances exactes de l’époque de Ptolémée, relatives à l’Afrique, à l’océan Indien et à l’Asie. La carte du monde vu par Ptolémée, tirée de l’Atlas d’Ulm, British museum, Londres (Dereck Bayes).

carte du XV siècle


Le monde des explorateurs. L’idée que les premiers explorateurs faisaient du monde nous apparaît clairement dans cette carte du XVe siècle, qui exagère largement la surface occupée par les continents aux dépenses des masses maritimes, encore inexplorées. Toutefois, sur cette carte apparaissent déjà des détails géographiques précis, obtenus par observation directe, concernant la côte occidentale de l’Afrique. La carte du monde par Henricius Martellus Germanus, 1489, enluminure sur vélin, British Museum, Londres.

Atlas

Ce globe terrestre du 2e siècle de notre ère est porté par Atlas. La plupart des quarante-huit constellations identifiées par Ptolémée sont sculptée sur le globe ; à l’époque, l’homme connaissait mieux les cieux au-dessus de lui que la terre. Globe céleste soutenu par Atlas, 1er – 2ième siècles, copie d’un prototype d’Âge hellénique, marbre, Museo Nazionale (Naples) (Emenett Bright).

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