L’entreprise des Indes

La plus spectaculaire, la plus connue des explorations est sans conteste le voyage que Christophe Colomb entreprit en 1492. Impressionnant à la foi par la longueur de la traversée et l’audace du projet, il tire sa singularité de la surprise qu’il réservait : la découverte des Amériques. Les expéditions des Portugais autour de l’Afrique n’étaient que des reconnaissances, poussées le long de terres existant sur les cartes quoique figurées avec de grossières erreurs.

Sur les régions situées au-delà de l’horizon vers l’ouest, on ne possédait que quelques vagues renseignements, relatifs à des îles et des territoires mythiques.

Diverses cartes du quinzième siècle avancent l’existence d’Antilia, une grande île de l’Atlantique située loin à l’ouest du Portugal. À la latitude de Lisbonne. Une carte, découverte très récemment, et qui est l’objet de nombreuses controverses, porte une autre île baptisée Vinlanda et s’étendant des parages du Labrador aux environs du Massachussetts. En fait, les Européens ne connaissaient vraiment que Madère et les Açores découvertes au milieu du quatorzième siècle et le groupe des îles Canaries, reconnu en 1402. À l’époque de Colomb, la croyance en l’Atlantide demeurait très répandue. Le navigateur poussant vers l’Ouest rencontrerait, pensait-on, ces îles Fortunées, fief d’une civilisation évanouie, dont Platon avait fait mention et à laquelle les écrits des géographes du moyen-âge assuraient une survivance.

Le folklore irlandais abondait en illusions aux îles de l’Atlantide : l’île de Saint-Brendan, la Terre de Jouvence, la Terre de Femme Blonde, l’île de Pleureuse et celle de l’Enfer.

christophe colomb

Le portrait de Christophe Colomb, le plus ressemblant que l’on connaisse, traduit son air pensif. Exécuté en 1525, cette œuvre est la copie d’un portrait réalisé antérieurement par un peintre inconnu ; l’original n’a jamais été retrouvé. Portrait à l’huile sur bois, attribué à Ridolfo del Ghirlandaio, vers 1525, Museo civico-navale de Genove-Pegli (Aldo Durazzi).

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